L’exoplanète Proxima b pourrait être entièrement recouverte d’eau

ocean exoplanete

Proxima b pourrait être de type « planète océan » avec de l’eau recouvrant toute sa surface. C’est ce qu’affirme un communiqué des chercheurs du CNRS et de l’Université d’Aix/Marseille.

Cette exoplanète a été découverte en août dernier, en orbite, autour de l’étoile Proxima du Centaure, la plus proche de notre système solaire.

La planète est située dans la zone dite “habitable” , permettant la présence d’eau liquide à la surface, condition nécessaire à la vie.

Elle est effectivement notre plus proche voisine qui est éloignée de seulement 4,2 années lumière.

Comment savent-ils donc qu’elle a de l’eau?

C’est en analysant et en complétant d’anciennes observations qu’un tel constat a récemment été fait.  

Ces nouvelles mesures ont montré que:

  • Cette planète possède une masse proche de celle de la Terre, soit 1,3 fois.  
  • Elle orbite autour de son étoile à une distance de 0,05 unités astronomiques.
  • L’étoile  Proxima du Centaure est une naine rouge, sa masse et son rayon ne correspondent qu’à un dixième de ceux du Soleil, et sa luminosité est mille fois plus faible que notre étoile.

Ainsi, à une telle distance, Proxima b se trouve exactement dans la zone habitable de son étoile. 

C’est en soit une bonne nouvelle, mais il y a un hic! Dans le communiqué des chercheurs, on cite que ce ne sont que des hypothèses effectuées grâce aux résultats des simulations. 

Deux scénarios se détachent de l’étude affirmant que Proxima b soit potentiellement habitable et qu’elle ait un immense océan. Le communiqué mettant l’emphase sur celui qui est le plus optimiste décrit les deux scénarios suivants:

A:  Si elle est petite , les chercheurs ont évalué que son rayon minimum approcherait les 5990 kilomètres, elle serait alors très dense. Son noyau serait métallique et très gros. Il formerait à lui seul les deux tiers de la planète. Le reste serait composé d’un manteau rocheux et pourquoi pas d’un peu d’eau.

“Ce premier cas n’exclut cependant pas la présence d’eau à la surface de la planète, comme sur Terre où la masse d’eau ne dépasse pas 0,05 % de la masse de la planète.” 

Proxima b ressemblerait alors un peu à Mercure, la planète de notre système solaire le plus proche de notre soleil.

B: L’autre scénario possible serait que Proxima b soit plus grande. D’un rayon maximal de 8920 kilomètres, elle serait alors composée à 50 % de roches entourées de 50 % d’eau.

Toute cette eau formerait un immense océan, profond de 200 kilomètres qui recouvrirait toute la surface de la planète.

Le communiqué conclut en indiquant que  dans ces deux cas extrêmes, une fine atmosphère gazeuse pourrait englober la planète, comme sur Terre, rendant Proxima b potentiellement habitable. 

De futures observations de Proxima du Centaure permettront d’affiner cette étude à l’avenir.

Le détail des travaux des chercheurs sera prochainement publié dans The Astrophysical Journal Letters.

SourceCNRS-INSU
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