Nuages de poussière et aurores boréales sur Mars

La sonde Maven de la Nasa en orbite de Mars

La sonde Maven de la Nasa a détecté de mystérieux nuages de poussière dans la haute atmosphère de Mars et des aurores boréales similaires à celles qui se produisent sur Terre. 

La poussière, dont l’origine est indéterminée, se trouvait à une altitude variant de 150 à 300 kilomètres au-dessus de la surface, un phénomène complètement inattendu, relèvent les scientifiques.

Laila Andersson, du laboratoire atmosphérique et de physique spatiale de l’Université du Colorado, relève que:

«Si la poussière s’est formée dans l’atmosphère de Mars cela suggère que nous n’avions pas vu jusqu’alors un phénomène atmosphérique important de la planète rouge»

Le nuage de poussière détecté par deux des instruments de la sonde était présent pendant toute la durée des observations et ces chercheurs ignorent s’il s’agit d’un phénomène temporaire ou durable.

Parmi les sources possibles de ce nuage, ils citent les deux lunes de Mars, Phobos et Deimos, de la poussière portée par les vents solaires ou des débris de comètes.

Mais aucun processus connu des planétologues sur Mars ne peut expliquer l’origine de cette poussière aux endroits où elle se trouve, affirment ces scientifiques.

Maven a également détecté pendant cinq jours, des aurores boréales qui entouraient la surface de Mars dans l’hémisphère nord.

Les aurores boréales et australes sur la Terre sont provoquées par des particules énergétiques comme des électrons dans les vents solaires frappant l’atmosphère.

Arnaud Stiepen, un chercheur de l’Université du Colorado et autre membre de l’équipe scientifique de Maven. note que:

«Ce qui a été surtout surprenant dans les aurores boréales martiennes, c’est la grande profondeur dans l’atmosphère à laquelle elles se sont produites par rapport à celles sur la Terre ou ailleurs sur Mars»

Il estime aussi que les vents solaires semblent en être la source.

«Les électrons qui ont produit ces aurores boréales devaient vraiment être très chargés d’énergie»

Un instrument de Maven qui mesurait les particules solaires, avait détecté un énorme jaillissement d’électrons énergétiques au moment de l’apparition de l’aurore boréale.

Maven aurores boreales mars

Mars a perdu une grande partie de son champ magnétique, comme celui qui protège la Terre contre les vents solaires, il y a des milliards d’années. Les vents solaires peuvent de ce fait frapper directement l’atmosphère martienne.

Ces observations ont fait l’objet d’une présentation à la conférence des sciences lunaires et planétaires qui se tenait à The Woodlands au Texas.

La sonde Maven a été lancée vers Mars en novembre 2013 pour tenter de percer le mystère de la disparition de son atmosphère et d’une grande partie de son eau.

La sonde Maven s’est insérée en orbite de la planète rouge le 21 septembre 2014 et mène depuis sa mission scientifique. 

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