Une nouvelle espèce de dinosaure, le Tongtianlong limosus

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Une nouvelle espèce de dinosaure à plumes, plus gros qu’un chien, avec une crête sur la tête et un menton en galoche, a été identifiée en Chine selon une étude publiée dans la revue Scientific Reports du groupe Nature.

L’étrange animal, baptisé « Tongtianlong limosus », vivait dans la région de Ganzhou au sud de la Chine à la fin du Crétacé, peu avant l’extinction des animaux préhistoriques.

Mesurant dans les 70 cm de long, queue comprise, « Tongtianlong » appartient à la famille des oviraptorosaures, des théropodes proches des oiseaux qui vivaient en Amérique du Nord et en Asie.

D’une taille allant de la dinde à l’éléphant, ces dinosaures à plumes avaient peu ou pas de dents et se nourrissaient probablement d’oeufs, de mollusques, de plantes ou encore de noisettes.

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Les chercheurs ont découvert le petit dernier dans une curieuse position : couché sur le ventre avec ses quatre pattes écartées sur les côtés, le cou tendu et la tête relevée. 

Les ossements ont été découverts par des ouvriers, sur un chantier

Pour le moment, personne n’a été en mesure d’expliquer ce qui est arrivé à l’animal, mais certains chercheurs pensent qu’il aurait été pris au piège dans la boue. C’est d’ailleurs ce qui lui a valu son nom puisque « Tongtianlong limosus » peut être traduit par l’expression « dragon boueux sur le chemin du ciel ». Très poétique, n’est-ce pas ?

Selon Paul Upchurch, professeur de paléobiologie à l’University College de Londres, l’existence de cette créature prouverait même que les dinosaures étaient en pleine croissance au moment de leur tragique disparition.

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Les restes fossilisés, très bien conservés et datant de la fin du Crétacé (environ 72 millions d’années), proviennent d’une région chinoise où 5 autres espèces d’oviraptorosaures ont été découvertes ces cinq dernières années.

Cette famille regroupe à l’heure actuelle un peu plus de trente-cinq espèces, mais la liste tend à s’allonger avec les années et, surtout, avec les études menées par les chercheurs sur le terrain.

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Selon l’équipe de chercheurs menée par Junchang Lü de l’Académie chinoise des sciences géologiques, la découverte de « Tongtianlong » prouve la grande diversité des oviraptorosaures en Asie à la fin du Crétacé et aide à établir un tableau plus complet des derniers dinosaures ayant peuplés la planète.

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