Le prix Nobel de médecine remis pour la recherche sur l’autophagie

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Cette année le prix de Nobel de médecine a été remis au Dr. Yoshinori Ohsumi afin de récompenser ses découvertes sur le système de recyclage de nos cellules. 

M. Ohsumi, qui a maintenant 71 ans, a fait l’essentiel de sa carrière de biologiste à l’Université de Tokyo, où ses expériences sur le processus de l’autophagie ont donné des clés essentielles à la compréhension du renouvellement des cellules, du vieillissement et de la réponse du corps à la faim et aux infections. Lorsque qu’il y a un dysfonctionnement cela peut déclencher la maladie de Parkinson ou encore le diabète. 

L’Assemblée Nobel de l’Institut Karolinska a mentionné ceci en annonçant le lauréat de 2016: 

“Les difficultés à étudier le phénomène faisaient qu’on en savait peu jusqu’à ce que, dans une série d’expériences brillantes au début des années 1990, Yoshinori Ohsumi utilise de la levure de boulanger pour identifier les gènes essentiels à l’autophagie.”

“Il a ensuite poursuivi pour élucider les mécanismes sous-jacents à l’autophagie dans la levure et démontré qu’un mécanisme sophistiqué similaire était employé dans nos cellules.”

Le nom d’autophagie avait été donné au processus par le docteur Christian de Duve, qui a été l’un des trois lauréats du Nobel de médecine en 1974. Il était également au coeur des travaux qui a valu en 2004 le Nobel de chimie à l’Américain Irwin Rose et aux Israéliens Aaron Ciechanover et Avram Hershko.

Le  processus d’autophagie est essentiel au renouvellement cellulaire. Nos cellules s’autodétruisent en s’enfermant dans des vésicules à double membrane avant d’être livrées aux lysosomes, organismes ordinairement chargés de digérer et détruire déchets et bactéries.

Son mauvais fonctionnement peut entraîner toutes sortes de maladies, dont celles dites “lysosomales, d’origine génétique, ou encore la maladie de Huntington, d’Alzheimer, de Crohn, des myopathies, etc.

Les perturbations de l’autophagie ont été liées à la maladie de Parkinson, au diabète de type 2 et d’autres troubles qui apparaissent chez les personnes âgées.

Les mutations des gènes de l’autophagie peuvent provoquer des maladies génétiques. Une recherche intense est actuellement menée pour développer des traitements qui puissent viser l’autophagie dans différentes affections.

La surprise du Dr. Ohsumi

Il était un peu surpris, a mentionné à la presse le secrétaire du jury Thomas Perlmann. C’est celui qui lui avait téléphoné avant l’annonce officielle.

M. Ohsumi a déclaré à la télévision japonaise NHK que:

“Ce champ de recherche n’attirait pas beaucoup l’attention par le passé, mais maintenant nous sommes à une époque où il y a un accent plus fort là-dessus.”

Professeur honoraire à l’Université de technologie de Tokyo (surnommée Tokodai), le Dr. Dr. Ohsumi remporte, en plus des honneurs,  huit millions de couronnes suédoises, soit 1 227 000 $.

L’année dernière le prix est allé à l’Irlando-Américain William Campbell, au Japonais Satoshi Omura et à la Chinoise Tu Youyou pour leurs découvertes de traitements contre les infections parasitaires et le paludisme.

La médecine est traditionnellement le premier des prix Nobel décernés chaque année. Cette semaine, nous attendons l’annonce des lauréats pour  la physique mardi, la chimie mercredi, la paix vendredi, le prix d’économie le 10 octobre et enfin le 13 octobre, celui récompensant la littérature.

SourceAFP
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